ΤΑΞΙΔΙΑ

American Dream

american-dream-2390669

Η θρυλική εταιρεία κατασκευής τροχόσπιτων Airstream έκανε το κάμπινγκ κουλτούρα διακοπών για ένα ολόκληρο έθνος.

Αστραφτερό αλουμίνιο, εργονομία, λεπτομέρειες και εμφάνιση που θυμίζουν αεροσκάφος, γοητευτικές καμπύλες, διαχρονικό design. Τα Airstream, τα θρυλικά αμερικανικά τροχόσπιτα και αυτοκινούμενα, ταξιδεύουν τους Airstreamers σε μέρη που οι άλλοι μόνο ονειρεύονται.

Ως έφηβος, ο Wally Byam, ιδρυτής της Airstream, φόρτωνε φαγητό, νερό, σόμπα κάμπινγκ και υπνόσακο σε ένα δίτροχο κάρο που έσερνε ένας γάιδαρος και κατασκήνωνε στην ύπαιθρο. Αυτό το «όχημα» θα μπορούσε να θεωρηθεί το πρώτο Airstream του ανήσυχου Byam, πολύ πριν τα μοντέλα του γίνουν το ταξιδιωτικό σύμβολο ενός ολόκληρου έθνους.

Αρχές δεκαετίας του 1920, ο Byam ήταν ένας επιτυχημένος εκδότης που διοχέτευε τη δημιουργικότητά του σε ρυμουλκούμενα από κόντρα πλακέ τα οποία κατασκεύαζε στην πίσω αυλή του σπιτιού του στο Λος Άντζελες. «Αν δεν υπάρχει κάτι, δημιούργησέ το», έλεγε και το έκανε πράξη κατασκευάζοντας με τα χέρια του το πρώτο τρέιλερ, ένα Model T chassis, με το οποίο δραπέτευε μόνος του στην εξοχή, μια και η πρώτη του σύζυγος αντιπαθούσε το κάμπινγκ. Ίδρυσε την Airstream Trailer το 1934 και λάνσαρε το Clipper το 1936 – προς τιμήν του αεροσκάφους της Pan Am, Clipper. Το ρυμουλκούμενο ήταν ουσιαστικά παραλλαγή του Bowlus Road Chief, που είχε σχεδιάσει ο μηχανικός αεροσκαφών Hawley Bowlus το 1935. O Byam, ωστόσο, είχε μετατοπίσει την πόρτα από μπροστά στα πλάγια και, χρησιμοποιώντας τις πρακτικές που είχε μάθει στην αεροπορία, κατάφερε να μειώσει την αντίσταση του αέρα πάνω στις επιφάνειές του, κάτι που του προσέδωσε σειρά πλεονεκτημάτων και καινοτομιών, όπως μεγαλύτερη ανθεκτικότητα, έως και 20% οικονομία καυσίμου, μικρότερη ταλάντευση, ασφαλέστερη και ευκολότερη οδήγηση, κ.ά.

american-dream0
Το ρυμουλκούμενο Basecamp στην έκδοση που κυκλοφόρησε το 2019. © Airstream Inc./Unsplash
 

Το πρωτοποριακό τροχόσπιτο κόστιζε 1.200 $ –αρκετά ακριβά για την εποχή της μεγάλης αμερικανικής ύφεσης–, είχε ενιαίο αμάξωμα (μονoκόκ) από αλουμίνιο και ενώσεις από πιρτσίνια, που το έκαναν να μοιάζει περισσότερο με άτρακτο αεροσκάφους παρά με τροχόσπιτο. Κοίμιζε τέσσερα άτομα, χάρη στην τραπεζαρία από χάλυβα σε σχήμα σωλήνα που μπορούσε να μετατραπεί σε κρεβάτι, μετέφερε δική του δεξαμενή νερού, είχε κλειστή κουζίνα και ηλεκτρικά φώτα σε όλους τους χώρους. Τέλος, ξεχώριζε για το προηγμένο σύστημα μόνωσης και εξαερισμού που διέθετε – το κλιματιστικό λειτουργούσε με ξηρό πάγο. Η Airstream Trailer δεν προλάβαινε τις παραγγελίες.

Σύντομα, όμως, όλα θα άλλαζαν. Μετά την επίθεση στο Περλ Χάρμπορ το 1941, τα ταξίδια αναψυχής θεωρούνταν πολυτέλεια και το αλουμίνιο –όπως και άλλα υλικά απαραίτητα για την κατασκευή των ρυμουλκούμενων– χρησιμοποιούνταν από τη στρατιωτική βιομηχανία. Όταν τελείωσε ο πόλεμος και οι καταναλωτές ξόδευαν για να αποκτήσουν όσα είχαν στερηθεί, τα ρυμουλκούμενα της Airstream Trailers έγιναν το πιο γνωστό εθνικό προϊόν (1948).

Τα χρόνια που ακολούθησαν και μέχρι τον θάνατό του, το 1962, ο Wally Byam αφοσιώθηκε στο να κάνει βελτιώσεις στην ποιότητα των προϊόντων του. «Μην κάνεις αλλαγές, μόνο βελτιώσεις» ήταν η φιλοσοφία του, και δεν διαψεύστηκε, καθώς το 70% των μοντέλων που έχουν κατασκευαστεί από την Airstream εξακολουθούν να κυκλοφορούν στους δρόμους.

american-dream2
© Airstream Inc./Unsplash

Οι διάδοχοί του συνέχισαν το όραμά του σύμφωνα με τις αρχές και τις τεχνικές που εφάρμοζε εκείνος. Το 1974, η εταιρεία κυκλοφόρησε το πρώτο αυτοκινούμενο Class A (Airstream motorhomes), με διαστάσεις 6,1 και 7,3 μ., από βαμμένο αλουμίνιο, και το 1979 τα πρώτα Classic, με διαστάσεις 7,3 και 8,5 μ. από άβαφο αλουμίνιο, όπως ήταν τα πρώτα ρυμουλκούμενα του Byam. Η κυκλοφορία της σειράς Class A διακόπηκε το 2006. Το 1989, η Airstream παρουσίασε το ολοκαίνουργιο αυτοκινούμενο Land Yacht, οι καινοτομίες του οποίου έχουν κατοχυρωθεί με δίπλωμα ευρεσιτεχνίας. Θεωρείται το best seller της Airstream.

Στο εσωτερικό, οι σειρές της Airstream πληρούσαν πάντα τις ταξιδιωτικές απαιτήσεις και το περιπετειώδες πνεύμα του ζεύγους Byam, που δεν σταμάτησε ποτέ τα ταξίδια. Μάλιστα το 1959, ο Byam είχε οδηγήσει 41 οικογένειες με τροχόσπιτα Airstream στην Αφρική, σε ένα μοναδικό ταξίδι 221 ημερών από το Κέιπ Τάουν έως το Κάιρο της Αιγύπτου, στη διάρκεια του οποίου διήνυσαν πάνω από 14.000 μίλια. Το «Caravan Africa» ήταν η πρώτη ταξιδιωτική κοινότητα της Airstream, η οποία συνεχίζει να εμπνέει τους Airstreamers να διοργανώνουν συναντήσεις και να ταξιδεύουν σε ολόκληρο τον κόσμο. «Ζήσε τη ζωή με τον τρόπο του Airstream» είναι το μότο τους.