ΕΠΙΣΤΗΜΗ

Από το θρόισμα στην ακοή

apo-to-throisma-stin-akoi-2039170

Υστερα από μια ζωή βαρηκοΐας, ο Τζον Κράντεν άδραξε την ευκαιρία να αποκτήσει κοχλιακό εμφύτευμα. Ομως η ακοή του αρχικά ήταν χειρότερη, γιατί είχε βγάλει τα ακουστικά.

«Στην αρχή πραγματικά απογοητεύτηκα. Το μόνο που άκουγα όταν πρωτολειτούργησε το εμφύτευμα ήταν ένα δυνατό θρόισμα», λέει. «Αλλά οι γιατροί μου είπαν ότι θα χρειαστεί χρόνος, γιατί ουσιαστικά ο εγκέφαλός μου μάθαινε να ακούει εξαρχής».

Η συσκευή που εμφυτεύθηκε στο αυτί του Κράμπεν, και σε 400.000 άλλους ανθρώπους σε όλο τον κόσμο, είναι ένας εξωτερικός επεξεργαστής ήχου που ανασυνθέτει τον ήχο μέσω μικροϋπολογιστή. Οι ήχοι μετατρέπονται σε ψηφιακές πληροφορίες που στέλνονται απευθείας στον κοχλία, στο εσωτερικό τμήμα του αυτιού, όπου γίνεται η επεξεργασία του ήχου και από εκεί, μέσω του ακουστικού νεύρου, στον εγκέφαλο.

Η Ιγκεμποργκ Χόχμαϊρ αισθάνεται βαθιά ικανοποίηση βλέποντας τους ασθενείς να επωφελούνται από ένα τεχνολογικό επίτευγμα το οποίο εν μέρει οφείλεται στη δουλειά της ίδιας και του συζύγου της, Εργουιν Χόχμαϊρ. Τη δεκαετία του 1970, οι Χόχμαϊρ, γνωστοί στους βιεννέζικους ακαδημαϊκούς κύκλους ως το «ηλεκτρονικό ζεύγος», συνέβαλαν στην κατασκευή του πρώτου μικροηλεκτρονικού πολυκαναλικού κοχλιακού εμφυτεύματος. Το λεγόμενο και «βιονικό αυτί» είναι η πρώτη συσκευή που ουσιαστικά υποκαθιστά αισθητήριο όργανο.

Το εμφύτευμα επέτρεψε για πρώτη φορά στους βαρήκοους ασθενείς να κατανοούν την ομιλία, αντί να ακούν μπερδεμένους ήχους. Η εταιρεία που ίδρυσε το ζεύγος, η Med-El, είναι ο δεύτερος μεγαλύτερος κατασκευαστής κοχλιακών εμφυτευμάτων στον κόσμο.

«Αν έχει κανείς δύο κοχλιακά εμφυτεύματα, μπορεί να εντοπίσει την προέλευση του ήχου. Το ζήτημα είναι να νιώθει κανείς μέρος της κοινότητάς του, να επικοινωνεί», είπε πρόσφατα η Χόχμαϊρ.

«Για τα μικρά παιδιά είναι πολύ σημαντικό. Ενα παιδί κωφό από το ένα αυτί χάνει συνήθως μια χρονιά στο σχολείο, γιατί μέχρι να καταλάβει ποιος μιλάει έχει ακουστεί η μισή φράση. Χρειάζεται φοβερή συγκέντρωση».

Τα συστήματα υγείας στην Ευρωπαϊκή Ενωση προβλέπουν την τοποθέτηση κοχλιακών εμφυτευμάτων σε παιδιά σε νεαρή ηλικία. Δεν συμβαίνει όμως το ίδιο στη Λατινική Αμερική και τη νοτιοανατολική Ασία.

Προοπτικές ανάπτυξης

Σύμφωνα με τη Χόχμαϊρ, οι μεγαλύτερες προοπτικές ανάπτυξης του κλάδου των κοχλιακών εμφυτευμάτων αφορούν τις μεγαλύτερες ηλικίες. «Μεγαλώνοντας, πολλοί άνθρωποι αποκτούν βαρηκοΐα, ενώ κάποιες φορές η βαρηκοΐα ακολουθείται από κάμψη των διανοητικών λειτουργιών. Γι’ αυτό, όταν κάποιος διαγνωστεί με βαρηκοΐα, δεν πρέπει να διστάσει να πάρει ακουστικό, και αν αυτό δεν αρκεί, να καταφύγει σε κοχλιακό εμφύτευμα».

Ο 42χρονος Κράντεν, που γράφει βιβλίο για τις εμπειρίες του (προσωρινός τίτλος: «Ο άνθρωπος που άκουσε ένα μαχαίρι και νόμιζε ότι ήταν γάτα»), λέει ότι κακώς ο κόσμος νομίζει ότι όποιος φορέσει εμφύτευμα ακούει αμέσως. Πολλοί ασθενείς χρειάζονται τουλάχιστον έναν χρόνο μετά το εμφύτευμα προκειμένου να επωφεληθούν πλήρως από αυτό.