ΚΟΣΜΟΣ

Ψάχνουν για κατοικήσιμους πλανήτες

Πλανήτες, παρόμοιοι με τη Γη, που βρίσκονται σε τροχιά γύρω από μακρινά άστρα, μπορεί να βρίσκονται εκτός του βεληνεκούς των διαστημοπλοίων μας, ωστόσο οι αστρονόμοι μπορούν να διαπιστώσουν εάν φιλοξενούν μορφές ζωής.

Τα νέα τεχνολογικά τηλεσκόπια που κατασκευάζονται είναι σε θέση να συλλάβουν και να αναλύσουν το αμυδρό φως αυτών των πλανητών αναζητώντας σημάδια ζωής.

Τα σημάδια

Πρόκειται για τα ίδια σημάδια που υπάρχουν και στο φως που αντανακλάται από τη Γη, τη λεγόμενη «γήινη λάμψη» (earthshine). Πρόκειται για σημάδια που προδίδουν την παρουσία νερού και αερίων όπως το οξυγόνο και το μεθάνιο. «Αυτά παρέχουν κάποιες πληροφορίες όσον αφορά το κατά πόσο είναι κατοικήσιμος ένας πλανήτης», λέει ο Ουέσλεϊ Τράουμπ, επικεφαλής του «Προγράμματος Πλοηγός» της ΝΑΣΑ, που στόχο έχει την αναζήτηση μακρινών κόσμων. «Αυτά είναι μόνο σημάδια της ύπαρξης ζωής· είναι μόνο ενδείξεις. Δεν μπορούμε, βεβαίως, να ανακαλύψουμε μορφές ζωής να περιφέρονται στην επιφάνεια πλανητών».

Ο κ. Τράουμπ ελπίζει ότι η ΝΑΣΑ θα διαθέσει το απαιτούμενο ποσό ώστε κατά την ερχόμενη δεκαετία να διοργανωθεί μια αποστολή Αναζήτησης Γήινων Πλανητών (Terrestrial Planet Finder TPF). Δύο τηλεσκόπια θα αποσταλούν στο Διάστημα με στόχο να αναζητήσουν και να μελετήσουν πλανήτες του μεγέθους της Γης, οι οποίοι θα βρίσκονται στην κατάλληλη απόσταση (ούτε πολύ κοντά ούτε πολύ μακριά) από τα μητρικά τους αστέρια, ώστε να υπάρχει η πιθανότητα να έχουν υγρό νερό και συνεπώς να μπορεί να αναπτυχθεί ζωή. Πολύ σημαντικό ρόλο θα παίξουν τα νέα όργανα που θα διαθέτουν τα διαστημικά τηλεσκόπια και με τα οποία θα είναι δυνατό να διακρίνουμε το αμυδρό φως που αντανακλάται από τους πλανήτες και «επισκιάζεται» από το κατά πολύ εντονότερο φως των μητρικών άστρων. Αυτό είναι πολύ δύσκολο, διότι το φως του μητρικού άστρου συνήθως είναι μία έως δέκα δισεκατομμύρια φορές λαμπρότερο από του πλανήτη. Ομως, σύμφωνα με τα αποτελέσματα πρόσφατων πειραμάτων στα εργαστήρια της ΝΑΣΑ, σύντομα τα όργανά μας θα διαθέτουν την απαιτούμενη ευαισθησία.