ΚΟΣΜΟΣ

Θα ψάξει για νέους πλανήτες

Καινούργια σελίδα στο βιβλίο της πλανητικής εξερεύνησης ανοίγει με την εκτόξευση του ευρωπαϊκού δορυφόρου Corot που θα αναζητήσει πλανήτες όμοιους με τη Γη έξω από το ηλιακό μας σύστημα. Ταυτόχρονα το Corot μπορεί να αναλύει τη σύνθεση κάθε άστρου που βρίσκεται στον δρόμο του και να αποστέλλει στη Γη τα νέα στοιχεία.

Το Corot, που εγκατέλειψε τη Γη χθες το απόγευμα, με ένα διαστημικό θαλαμίσκο Σογιούζ, από το Μπαϊκονούρ του Καζακστάν, θα τεθεί σε τροχιά σε ύψος 827 χιλιομέτρων από τη πλανήτη μας. Στόχος του είναι να εντοπίσει πλανήτες μικρότερους από αυτούς που γνωρίζουμε σήμερα, οι οποίοι κατά τους ερευνητές μπορεί να έχουν όγκο ανάλογο ή λίγο μεγαλύτερο από της Γης υπό την προϋπόθεση να αποτελούνται από πετρώματα.

«Το μικρό αυτό διαστημικό τηλεσκόπιο μπορεί να ανακαλύψει πλανήτες εκτός του ηλιακού μας συστήματος, κάθε μεγέθους και κάθε υφής. Αυτό είναι αδύνατο να το καταφέρουμε από τη Γη» εξηγεί ο Κλοντ Κατάλα, ένας από τους ερευνητές που λαμβάνουν μέρος στο πρόγραμμα. «Ευελπιστούμε ότι θα καταφέρουμε να αποκτήσουμε μια καλύτερη άποψη των πλανητικών συστημάτων που βρίσκονται εκτός ηλιακού συστήματος, τουλάχιστον όσον αφορά στα μεγέθη τους. Τελικά, πιστεύουμε ότι θα καταφέρουμε να υπολογίσουμε την πιθανότητα να υπάρχουν πλανήτες με παρόμοιες συνθήκες με αυτές του πλανήτη μας, τόσο κοντά στον Ηλιο ή ακόμα μακρύτερα».

Το Corot, που δημιουργήθηκε χάρη στο πρόγραμμα του Γαλλικού Κέντρου Διαστημικών Μελετών όπου συμμετέχει και η Ευρωπαϊκή Υπηρεσία Διαστήματος (ESA), μπορεί να εντοπίσει ακόμα και πλανήτες πολύ μικρού μεγέθους.

Μέχρι σήμερα οι αστρονόμοι αδυνατούσαν να δουν τέτοια ουράνια σώματα και βάσιζαν τους υπολογισμούς τους σε κάποιες κινήσεις αστεριών που προκαλούνταν από το βαρυτικό πεδίο του πλανήτη που κινούνταν σε τροχιά γύρω τους.

Θα μετρήσει το φως

Ομως το νέο ευρωπαϊκό επίτευγμα έχει τη δυνατότητα να μετρήσει το φως που εκπέμπεται από ένα αστέρι και να ανιχνεύσει τη μείωση της φωτεινότητας που προκαλείται όταν ένας πλανήτης περνάει από μπροστά του. Οπως συμβαίνει και με τους μεγαλύτερους πλανήτες, αυτοί που θα ανιχνευθούν από το Corot θα πρέπει να τροχιοδρομούν σε μικρή απόσταση από το άστρο τους. «Ολοι αυτοί οι πλανήτες που ευελπιστούμε ότι θα καταφέρουμε να εντοπίσουμε θα αποτελέσουν νέα κατηγορία ουράνιων σωμάτων. Με το Corot θα εντοπίσουμε από 10 έως 40 τέτοιους πλανήτες, αλλά και πάρα πολλούς γίγαντες, αποτελούμενους μόνο από αέρια» έλεγαν χθες οι επιστήμονες.

Επίσης, η Ευρωπαϊκή Υπηρεσία Διαστήματος σε ανακοίνωσή της αναφέρει ότι ο νέος δορυφόρος θα χρησιμοποιηθεί και για να καταγράψει τα ηχητικά κύματα που αντανακλώνται στο εσωτερικό ενός αστεριού, με αποτέλεσμα τη μεταβολή της φωτεινότητας. Ετσι θα αποκαλυφθούν και κάποια στοιχεία για το εσωτερικό των αστεριών.

«Τα ηχητικά κύματα θα προκαλέσουν έναν «σεισμό» που θα δημιουργήσει κυματισμούς σε όλη την επιφάνεια του άστρου, μεταβάλλοντας τη φωτεινότητά του. Η ακριβής φύση αυτών των κυματισμών θα επιτρέψει στους αστρονόμους να υπολογίσουν τη μάζα του άστρου, την ηλικία και τη χημική του σύσταση» καταλήγει η ανακοίνωση του ευρωπαϊκού φορέα.