ΚΟΣΜΟΣ

Η διαστημική περιπέτεια του Μασκ

KENNETH CHANG / THE NEW YORK TIMES

O αστραφτερός πύραυλος, κατασκευασμένος από ανοξείδωτο ατσάλι, παραπέμπει σε παλαιότερες εποχές ατελούς πειραματισμού.

ΕΤΙΚΕΤΕΣ:

Το απαστράπτον ασημί διαστημόπλοιό του παρουσίασε ο επιχειρηματίας και ιδρυτής της SpaceX Ελον Μασκ, που φιλοδοξεί να δώσει τη δυνατότητα στην ανθρωπότητα να πραγματοποιήσει την πρώτη επανδρωμένη αποστολή στον Αρη. Μέσα στους επόμενους δύο μήνες, λέει γεμάτος αυτοπεποίθηση ο Μασκ, το πρωτότυπο του πυραύλου του, Starship (αστρόπλοιο), θα εκτοξευθεί –χωρίς πλήρωμα– για να φθάσει σε ύψος 18 χλμ. και να επιστρέψει άθικτο πίσω στη Γη.

Παρότι η εταιρεία του Μασκ έχει αποδείξει την ικανότητά της να στέλνει δορυφόρους σε τροχιά και να μεταφέρει εφόδια στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό, άγνωστο παραμένει εάν μπορεί να ικανοποιήσει τις φιλοδοξίες του ιδρυτή της για επανδρωμένα ταξίδια στον Αρη. Ο νέος πύραυλος του Μασκ έχει μήκος 55 μέτρων και διάμετρο δέκα μέτρων, ενώ ο πρώτος πύραυλός του, ο Falcon 1, ήταν μόλις 20 μέτρα μήκος και με διάμετρο λιγότερο από δύο μέτρα. Το ανώτατο φορτίο του δεν ξεπερνούσε τα 200 κιλά. Το Starship, στο οποίο θα προσαρμοστεί γιγάντιο ζεύγος κινητήρων, θα έχει συνολικό ύψος 120 μέτρων και θα είναι ικανό να μεταφέρει φορτίο 110 τόνων. Τέτοια ισχύ είχε και ο πύραυλος Saturn 5, που μετέφερε τους αστροναύτες της NASA στη Σελήνη πριν από 50 χρόνια, ενώ το Starship του Μασκ θα έχει τη δυνατότητα να χρησιμοποιείται ξανά και ξανά.

Μιλώντας σε λίγους δημοσιογράφους στην παρουσίαση του πρωτοτύπου, ο Μασκ επέμεινε ότι το πρόγραμμα Starship μπορεί να ξεκινήσει εντός των χρονικών ορίων που ο ίδιος είχε θέσει πριν από λίγα χρόνια, με την πρώτη προσσελήνωση να πραγματοποιείται σε λίγα χρόνια από σήμερα. Ο Μασκ είναι, όμως, γνωστός για τις υπερβολικά αισιόδοξες εκτιμήσεις του. Παρά τις υπέρμετρες φιλοδοξίες του δημιουργού του, το πρόγραμμα Starship και ο αστραφτερός πύραυλος, κατασκευασμένος από ανοξείδωτο ατσάλι, παραπέμπουν σε παλαιότερες εποχές ατελούς πειραματισμού. «Είναι σαν να βρεθήκαμε σε προπολεμική ταινία επιστημονικής φαντασίας», λέει ο Αντριου Γκετς, που ζει σε μικρή απόσταση από τις εγκαταστάσεις του Μασκ στο Τέξας.

Αν και ο εμπνευστής του προγράμματος Starship επιθυμούσε τη χρήση ανθρακονήματος υψηλής τεχνολογίας για τον πύραυλό του, αναγκάστηκε εντέλει να χρησιμοποιήσει πυκνότερο ανοξείδωτο ατσάλι. Το υλικό αυτό είναι φθηνότερο, πιο εύπλαστο, ικανό να σκληραίνει στις χαμηλές θερμοκρασίες του Διαστήματος, ενώ το σημείο τήξης του είναι υψηλότερο, επιτρέποντας την ασφαλή επάνοδο του διαστημοπλοίου στη γήινη ατμόσφαιρα. Το Starship πρόκειται να οριζοντιωθεί στα ανώτατα επίπεδα της ατμόσφαιρας, προτού μειώσει την ταχύτητα επανόδου του με στόχο την προσγείωση. Εδώ και τρία χρόνια, ο Μασκ αναθεωρεί τον σχεδιασμό, περιορίζοντας το μήκος, αλλάζοντας το σχέδιο της θερμικής ασπίδας ή τροποποιώντας το σχήμα των πτερυγίων.

Οι ειδικοί εκτιμούν ότι η τεχνολογία του Starship είναι δοκιμασμένη, ενώ το πρόγραμμα –όσο φιλόδοξο κι αν ακούγεται– δεν απαιτεί ανέφικτα τεχνολογικά άλματα. Την απορία των ειδικών προκαλεί, όμως, η πεποίθηση του Ελον Μασκ ότι το πρόγραμμα Starship μπορεί να αποδειχθεί κερδοφόρο. Ακόμη κι ο ίδιος ο Μασκ παραδέχεται ότι ο πύραυλός του είναι πολύ μεγαλύτερος από όσο απαιτεί η εκτόξευση των σημερινών δορυφόρων. Ο δημιουργός του προγράμματος ελπίζει ότι το Starship θα μπορέσει να αξιοποιηθεί για την ανάπτυξη του διαδικτυακού πλέγματος Starlink, που θα εγγυάται τη δορυφορική παροχή υπηρεσιών Διαδικτύου. Ενας πύραυλος Starship είναι άλλωστε ικανός να θέσει σε τροχιά περισσότερους από 400 δορυφόρους Starlink.

Συγχρόνως, η εταιρεία του Μασκ εξετάζει τη χρήση του Starship ως ταχύτατου –αν και ιδιαιτέρως δαπανηρού– μέσου μετακίνησης από ένα σημείο της Γης σε άλλο, συνδέοντας τη Νέα Υόρκη με το Τόκιο σε τριάντα μόλις λεπτά.

H χρηματοδότηση

Η εταιρεία έχει εξασφαλίσει χρηματοδότηση για τα αρχικά στάδια του σχεδίου Starship, σύμφωνα με τον Μασκ. «Μπορούμε να θέσουμε τον πύραυλο σε τροχιά και να κάνουμε και μία περιστροφή γύρω από τη Σελήνη. Ισως, όμως, να χρειαστούμε κάποια επιπλέον κεφάλαια για προσσελήνωση ή προσεδάφιση στον Αρη», είπε ο Μασκ.

Τελικός στόχος του προγράμματος είναι, βέβαια, η μεταφορά ανθρώπων στον Αρη, με τον Μασκ να επιμένει ότι ο εποικισμός του Κόκκινου Πλανήτη θα αποτελέσει εγγύηση για την επιβίωση του ανθρώπινου είδους.

Ο Μασκ έχει βρει μέχρι και τον πρώτο του πελάτη, τον οποίο ευχαρίστησε θερμά για τη βοήθειά του στην προώθηση του προγράμματος Starship. Πρόκειται για τον Ιάπωνα δισεκατομμυριούχο Γιουσάκου Μαεζάουα, ο οποίος αγόρασε εισιτήριο μετ’ επιστροφής για τη Σελήνη με τον πύραυλο Starship και ημερομηνία αναχώρησης το 2023. Το περασμένο Σαββατοκύριακο, όμως, ο διοικητής της NASA Τζιμ Μπράιντενστιν υπενθύμισε στον Ελον Μασκ ότι η αμερικανική διαστημική υπηρεσία –ο μεγαλύτερος και σημαντικότερος πελάτης της SpaceX– αναμένει την ολοκλήρωση μιας δύσκολης επιχείρησης: την αποστολή αστροναυτών της NASA στο Διεθνή Διαστημικό

Σταθμό χάρη στα μικρά διαστημόπλοια Dragon του Μασκ. Η εταιρεία SpaceX, όμως, δεν μοιάζει έτοιμη να στείλει πλήρωμα στον διαστημικό σταθμό, ενώ δοκιμαστική εκτόξευση μη επανδρωμένου πυραύλου της εταιρείας του Μασκ κατέληξε σε έκρηξη του διαστημοπλοίου στα μέσα Απριλίου.

Οι κινητήρες

Το διαστημόπλοιο Starship θα διαθέτει έξι κινητήρες Raptor, που κινούνται χάρη σε υγρό οξυγόνο και μεθάνιο. Ο γιγάντιος πύραυλος προώθησης Super Heavy Booster μπορεί να διαθέτει έως και 37 κινητήρες Raptor, παρότι ο Μασκ εξετάζει το ενδεχόμενο περιορισμού του αριθμού τους στους 24, για λόγους οικονομίας. Το συνολικό μήκος του πυραύλου θα είναι μεγαλύτερο από εκείνο των πυραύλων Delta IV, που χρησιμοποιούσε μέχρι πρότινος η NASA. Η πίεση που δέχεται ο Μασκ από τη NASA για την παράδοση προηγούμενων παραγγελιών του, όπως είναι ο πύραυλος Dragon για τον ανεφοδιασμό του Διεθνούς Διαστημικού Σταθμού, υποχρέωσε τον ιδρυτή της SpaceX να δεσμευθεί ότι η εταιρεία του αφιερώνει χρόνο και κεφάλαια για την ολοκλήρωση του προγράμματος της NASA. Παρ’ όλα αυτά, ο Μασκ δεν μπόρεσε να κρύψει την πραγματική του φιλοδοξία, που παραμένει η πραγματοποίηση επανδρωμένων αποστολών στη Σελήνη και στον Αρη. Μιλώντας το περασμένο Σάββατο στο Τέξας, ο Μασκ είπε ότι «θα ήταν πολύ συναρπαστικό να έχουμε μία επανδρωμένη βάση στη Σελήνη», για να προσθέσει ότι μία τέτοια βάση θα ήταν κρίσιμη για την προώθηση της επιστημονικής έρευνας. Οι «σεληνιακές» φιλοδοξίες του Μασκ συμπίπτουν με την πρόσφατη ανακοίνωση της NASA ότι σχεδιάζει να επιστρέψει στη Σελήνη και να προσσεληνώσει επανδρωμένο διαστημόπλοιο στον Νότιο Πόλο του δορυφόρου της Γης μέχρι το 2024.

Έντυπη

ΔΙΑΒΑΣΤΕ ΕΠΙΣΗΣ