ΕΠΙΣΤΗΜΗ

Πρώτο βήμα για την εξόρυξη πολύτιμων μετάλλων από αστεροειδείς

proto-vima-gia-tin-exoryxi-polytimon-metallon-apo-asteroeideis-2095842

Η αμερικανική εταιρεία Planetary Resources έκανε το πρώτο βήμα για την εξόρυξη πολύτιμων μετάλλων από αστεροειδείς, εκτοξεύοντας στις 16 Ιουλίου με επιτυχία από τον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό το μικρό σκάφος Arkyd-3 Reflight (AR3). Με ιδρυτές τον Eric Anderson και τον Ελληνοαμερικανό Πίτερ Διαμαντή, στόχος της Planetary Resources είναι να δημιουργήσει «διαστημικά ορυχεία», αξιοποιώντας αστεροειδείς που κινούνται στη «γειτονιά» του πλανήτη μας, για να εξασφαλίσει σπάνιες πρώτες ύλες αλλά και νερό, με τα οποία θα παράγονται καύσιμα για τον εφοδιασμό διαστημοπλοίων έξω από τη γήινη ατμόσφαιρα.

Το AR3 θα παραμείνει για 90 ημέρες στο Διάστημα. Με αυτό, οι επιστήμονες της εταιρείας θέλουν να δοκιμάσουν σε πραγματικές συνθήκες αρκετές από τις τεχνολογίες που έχουν αναπτύξει έως τώρα, και οι οποίες αφορούν κυρίως τα συστήματα ελέγχου του σκάφους και πλοήγησής του στο Διάστημα. Τεχνολογίες που η Planetary Resources σχεδιάζει να ενσωματώσει στα μελλοντικά της σκάφη, τα οποία θα περιπλανιούνται στο ηλιακό μας σύστημα, βάζοντας «πλώρη» για διερχόμενους αστεροειδείς που είναι πλούσιοι σε πολύτιμα ορυκτά και μέταλλα.

Δοκιμές στο Διάστημα

Το σκάφος έφτασε στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό τον Απρίλιο, μαζί με περίπου 2 τόνους προμηθειών και εργαστηριακού εξοπλισμού, που μετέφερε ο πύραυλος Falcon 9 της SpaceX. «Η φιλοσοφία είναι να κάνουμε όσο το δυνατόν περισσότερες δοκιμές στο Διάστημα. Αν και το πιο εξελιγμένο, το AR3, είναι το πιο οικονομικό πιλοτικό διαστημόπλοιο που έχει κατασκευασθεί ποτέ. Γι’ αυτό τον σκοπό, έχουμε αναπτύξει καινοτομίες για κάθε φάση της λειτουργίας του, από τη σχεδίαση μέχρι την εκτόξευσή του», αναφέρει το δελτίο Τύπου που εξέδωσε η εταιρεία, ανακοινώνοντας την παρθενική πτήση ενός μη επανδρωμένου σκάφους της στο Διάστημα.

Από τη μεριά του, ο Πίτερ Διαμαντής χαρακτήρισε την παραμονή του σκάφους έξω από τη γήινη ατμόσφαιρα ως σημαντικό ορόσημο στην ιστορία της Planetary Resources. «Η ομάδα μας αναπτύσσει τεχνολογίες που θα επιτρέψουν στην ανθρωπότητα να επεκτείνει τις οικονομικές της δραστηριότητες πέρα από τον πλανήτη μας, αλλάζοντας έτσι δραστικά τον τρόπο που ζούμε στη Γη», τόνισε.
Με την ολοκλήρωση της αποστολής του A3R, τα συστήματα που δοκιμάστηκαν με επιτυχία θα ενσωματωθούν στα επόμενα διαστημόπλοια της σειράς Arkyd που ετοιμάζει η εταιρεία. Το πρώτο από αυτά, το Arkyd-6 (A6), θα εκτοξευτεί στα τέλη της χρονιάς, για να δοκιμάσει αυτή τη φορά τηλεπικοινωνιακά συστήματα και εξαρτήματα ελέγχου του υψομέτρου. Με το Α6 θα γίνει επίσης η «πρόβα τζενεράλε» των τεχνολογιών που ετοιμάζει η εταιρεία για την ανίχνευση και τον χαρακτηρισμό του ορυκτού πλούτου ο οποίος μπορεί να υπάρχει σε έναν αστεροειδή. Σε αυτές θα περιληφθεί ένας «σαρωτής» υπερύθρων, που μπορεί να μετρήσει με ακρίβεια τις θερμοκρασιακές μεταβολές στο αντικείμενο που εξετάζει, αλλά και να συγκεντρώσει στοιχεία σχετικά με την παρουσία νερού. Πριν αξιοποιηθεί για την εξέταση διαστημικών βράχων, το όργανο θα δοκιμαστεί πρώτα σε περιοχές του πλανήτη μας.

Διάσημοι χρηματοδότες

Στους χρηματοδότες της Planetary Resources συγκαταλέγονται ο σκηνοθέτης Τζέιμς Κάμερον, ο ιδρυτής της Google Λάρι Πέιτζ και ο επιχειρηματίας Ρίτσαρντ Μπράνσον. Η εταιρεία σχεδιάζει να δημιουργήσει πρώτα τον «σταθμό ανεφοδιασμού» στο Διάστημα, από νερό που θα προέρχεται από αστεροειδείς. Ο σταθμός αναμένεται να έχει ολοκληρωθεί μέχρι το 2020, ενώ σε 20 χρόνια από σήμερα θα γίνει πραγματικότητα η πρώτη διαστημική εξόρυξη πολύτιμων μετάλλων.